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Banditi dall’occupazione – come la criminalizzazione segna le vite degli americani, di Adam Tooze ( dal blog di Adam Tooze, 19 novembre 2022)


Nov. 19, 2022

Barred from Employment – how criminalization blights American lives.

Adam Tooze

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A RAND study dated to 2018/9 found that

Among (American) men aged 26 to 35 with less than a high school education, 60 percent of the men reported having been arrested by age 26. That compares with about 23 percent of male college graduates in the same age group, with little difference between racial groups.

Let that sink in for a moment.

60 percent of young men in America, who at a first approximation might be described as working-class – having less than high-school education – have been arrested at least once by the age of 26.

Strikingly, the reports author James P. Smith found that the rate of arrest has gone up dramatically over time.

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Percentage of U.S. population arrested at least once by age 26.

Source: RAND

Americans aged 26–35 in the 2010s were 3.6 times more likely to have been arrested by 26 when compared with those who were age 66 and older. Across all educational classes and racial categories, roughly a third of men in America aged 26–35 in the 2010s had been arrested by 26, 2.6 times the rate of those 66 and older.

Rising arrest rates have gone hand in hand with higher rates of conviction.

The unconditional conviction rate among the young Americans examined has risen dramatically over time, especially for women. Across all groups, Americans ages 26–35 were 6.5 times more likely to have been convicted of a crime by 26 when compared with the oldest age group in the study.

Black men were significantly more likely to have been arrested. Of black men aged 26-35 in the study, 33 percent for black men had been arrested by the age of 26 versus 23 percent for white men. But the upward trend for white men was muchmore dramatic. For white men the arrest rate has surged by a factor of three in recent decades.

Furthermore, racial differences and educational hierarchies are tightly linked.

Education, the study data show, plays an outsized role in explaining racial arrest differences, especially for men in the 26–35 age group. … The overall higher rate of arrests by 26 among black adults in the 26–35 age group correlates with lower education levels. The study also found that having a more educated father was associated with lower rates of arrests and convictions by 26 and that being arrested by that age was associated with a reduction in schooling of almost half a year on average, with this effect almost doubled to a reduction of a year of schooling if there were multiple arrests by 26.

Where racial differences are most pronounced are in the incidence of repeated arrest.

Multiple arrests are becoming far more common over time, with 11 percent of those ages 26–35 experiencing more than one arrest by 26. This is a common occurrence for the black men studied in the 26–35 age group, with more than a quarter of them arrested more than once by 26.

Whereas it once was very rare for women to be arrested – about one in 100 for women over 66 – now one out of seven women 26–35 years old had been arrested at least once by 26.

Being arrested when young, even once, whether or not it leads to a conviction, is associated with a lot of other very bad outcomes. The reports author James P. Smith found that

being arrested for a crime was associated with a 3.5 percentage point drop in the likelihood of being married, with multiple arrests further lowering the likelihood of marriage. People arrested only once during childhood had about $6,000 less in annual earning as adults, with the earnings even lower (about $13,000 less) if someone had multiple arrests during childhood. People with violence or drug arrests averaged about $11,000 less in annual earnings. … The average lifetime penalty for being arrested by age 26 would be $180,000, with an additional lifetime penalty of about $275,000 for multiple arrests by age 26.

The causes of arrest varied greatly.

“other misdemeanors” representing 31 percent of arrests for women and 28 percent for men. Underage drinking accounted for 11–16 percent of all arrests. … Assaults, robberies, and thefts combined accounted for 19 percent of all arrests for men and 28 percent for women in the study. Similarly, drugs were the reason for arrests in 9 percent of the cases for men and about 8 percent for women.

But it is implausible to suggest that such a huge surge in criminalization can have been entirely to do with a greater amount of criminal behavior. And if it were it would beg the question of what was defined as criminal. A substantial surge in enforcement is clearly a contributing factor.

Mass incarceration is the most dramatic and most spectacularly damaging aspect of the criminalization of American society, but the damage done is far more all-pervasive than even the extraordinary figures for the American prison population would suggest.

According to the FBI, somewhere in excess of 77 million Americans have what the FBI deems to be a “criminal record”, approximately a quarter of the total population. More Americans are recorded in the FBI’s criminal database than have College degrees.

America’s policing and criminal justice systems are a gigantic apparatus for the destruction of human capital and life chances that damages above all minorities and America’s working-class.

As the NCSL records:

Individuals with criminal records face many barriers to licensure including both those codified in federal and state law as well as implicit biases. The National Inventory of Collateral Consequences of Conviction (the NICCC), catalogs over 15,000 provisions of law in both statute and regulatory codes that limit occupational licensing opportunities for individuals with criminal records. … A report by the U.S. Bureau of Justice Statistics showed that “of the 25.9 million fingerprint records processed by states and territories in 2016, 44 percent were used for criminal justice purposes and 14,623,300 were used and submitted for licensing, employment and regulatory purposes.” These fingerprint records may include juvenile records, which may be confidential, “arrests without disposition” (with no charges or charges with no conviction), expunged or sealed records, or information that a person acquired due to misidentification or identity theft.

A criminal record substantially prejudices peoples chances in the labour market. And this shows up in the pool of those who remain unemployed even when the labour market is hot. As a recent RAND study found:

men between the ages of 30 and 38 who were unemployed in 2017 had substantial levels of involvement with the criminal justice system, with the majority having been arrested at least once. Almost 40 percent had been convicted of a crime at least once and more than 20 percent had been incarcerated at least once. 

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Source: Bushway et al 2022

Any discussion of the lagging labour market participation of both American men and women and America’s inequality, must taken into account the extraordinary impact of its overgrown criminal justice system.


Banditi dall’occupazione – come la criminalizzazione segna le vite degli americani,

di Adam Tooze


Uno studio della RAND [1] riferito agli anni 2018/9 ha scoperto che

Tra gli uomini (americani) tra i 26 ed i 35 anni con una istruzione inferiore alla scuola superiore, il 60 per cento delle persone riferivano di essere state arrestate entro i 26 anni. Ciò al confronto con circa il 23 per cento dei laureati maschi nello stesso gruppo di età, con poche differenze tra i gruppi razziali.

Riflettiamoci un momento.

Il 60 per cento degli uomini giovani in America, che ad una prima approssimazione possono essere descritti come classe lavoratrice – avendo una istruzione inferiore alla scuola superiore – sono stati arrestati almeno una volta entro i 26 anni.

In modo impressionante, l’autore del rapporto James P. Smith ha scoperto che nel corso del tempo il tasso degli arresti è salito in modo spettacolare:

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Percentuale della popolazione statunitense arrestata almeno una volta entro i 26 anni.

Fonte: RAND

Gli americani di età tra i 26 ed i 35 anni, attorno al 2010, avevano 3,6 volte probabilità maggiore di essere stati arrestati entro i 26 anni, al confronto con quelli che avevano 66 anni e più.

Tra tutte le classi per livelli di istruzione e le categorie razziali, circa un terzo degli uomini tra i 26 ed i  35 anni in America erano stati arrestati entro i 26 anni 2,6 volte la percentuale di quelli con 66 anni e più anziani.

Le percentuali più elevate di arresti hanno proceduto di pari passo con le percentuali più alte di condanne.

La percentuale di condanne senza condizionale tra i giovani americani esaminati è cresciuta nel tempo in modo spettacolare, particolarmente per le donne. Tra tutti i gruppi, gli americani tra i 26 ed i 35 anni avevano probabilità 6,5 volte superiori di essere condannati per un crimine entro i 26 anni, al confronto con i gruppi di età più anziani dello studio.

Era significativamente più probabile che venissero arrestati gli uomini di colore. Nello studio, tra gli uomini neri di età tra i 26 ed i 35 anni era stato arrestato entro i 26 anni il 33 per cento, contro il 23 per cento degli uomini bianchi. Ma la tendenza all’innalzamento per gli uomini bianchi era molto più marcata. Nei decenni recenti, il tasso degli arresti per gli uomini bianchi era cresciuto di tre volte.

Inoltre, le differenze razziali e le gerarchie nell’istruzione risultano strettamente collegate.

L’istruzione, mostrano i dati dello studio, gioca un ruolo sproporzionato nello spiegare le differenze razziali negli arresti, particolarmente per gli uomini del gruppo tra i 26 ed i 35 anni … La percentuale complessiva degli arresti entro i 26 anni tra i neri adulti nel gruppo tra i 26 ed i 35 anni, è correlata con i più bassi livelli di istruzione. Lo studio ha anche scoperto che avere un padre maggiormente istruito era associato a percentuali di arresti e di condanne entro i 26 anni più basse e che venire arrestati entro quell’età era associato con una riduzione di quasi mezzo anno in media di istruzione scolastica, con un effetto che quasi raddoppiava sino ad una riduzione di un anno di istruzione quando gli arresti entro i 26 anni erano multipli.

Dove le differenze razziali sono più pronunciate è nell’incidenza degli arresti ripetuti.

Gli arresti multipli stanno diventando assai più comuni nel corso del tempo, con l’11 per cento di coloro che sono tra i 26 e i 35 anni che conoscono più di un arresto entro i 26 anni. Questa è una ricorrenza comune per gli uomini di colore del gruppo 26-35 anni esaminati, con più di un quarto di essi arrestati più di una volta entro i 26 anni.

Mentre un tempo era molto raro che le donne fossero arrestate – circa una donna ogni 100 sopra i 66 anni – adesso una donna su sette tra i 26 ed i 35 anni è stata arrestata almeno una volta entro i 26 anni. Essere arrestati da giovani anche una sola volta, che porti o meno ad una condanna, è associato con una gran quantità di altri effetti molto negativi. L’autore del rapporto James P. Smith ha scoperto che:

essere arrestati per un crimine è risultato associato ad una caduta di 3,5 punti percentuali nella probabilità di sposarsi, con gli arresti multipli che ulteriormente abbassano la probabilità di un matrimonio. Le persone arrestate soltanto una volta durante la gioventù hanno avuto da adulti 6 mila dollari in meno di compensi annuali, con compensi persino più bassi (circa 13 mila dollari in meno) se durante la gioventù hanno subito arresti multipli. Le persone con arresti per violenza o droga in media hanno ricevuto 11 mila dollari in meno di compensi annuali … La penalizzazione media nel tempo di esistenza per essere stati arrestati entro i 26 anni è stimabile in 180 mila dollari, con una penalizzazione aggiuntiva nel corso dell’intera esistenza di circa 275 mila dollari, nel caso di arresti multipli entro i 26 anni.

Le cause degli arresti variano grandemente.

gli “altri reati minori” rappresentano il 31 per cento degli arresti per le donne e il 28 per cento per gli uomini. Il bere per i minorenni pesa per l’11-16 per cento di tutti gli arresti … Le violenze private, le rapine ed i furti assieme pesano, nello studio, per il 19 per cento di tutti gli arresti tra gli uomini e per il 28 per cento tra le donne. Similmente, le droghe sono state le ragioni degli arresti nel 9 per cento dei casi tra gli uomini e nelll’8 per cento tra le donne.

Ma non è plausibile indicare che una tale vasta crescita  nella criminalizzazione possa avere interamente a che fare con una maggiore quantità di condotte criminali. E se anche fosse, si porrebbe la domanda di cosa è stato definito come criminale. Una crescita sostanziale della attività di contrasto è chiaramente un fattore che incide.

L’incarcerazione di massa è l’aspetto più marcato e più spettacolarmente dannoso della criminalizzazione nella società americana, ma il danno fatto è assai più onnipresente di quanto persino i dati straordinari sulla popolazione carceraria americana suggerirebbero.

Secondo la FBI, circa oltre 77 milioni di americani hanno quella che la FBI giudica essere “una fedina penale sporca”, approssimativamente un quarto della popolazione. Nel database criminale della FBI sono registrati più americani di coloro che hanno lauree.

I sistemi polizieschi e della giustizia criminale americana sono un apparato gigantesco di distruzione del capitale umano e delle possibilità di vita che danneggiano soprattutto le minoranze e la classe lavoratrice americana.

Come documenta la NCSL [2]:

Persone con precedenti di giustizia affrontano molte barriere nella abilitazione professionale, comprese quelle codificate nelle leggi federali e statali come gli impliciti pregiudizi. Lo NCCC (l’Inventario Nazionale delle Conseguenze Collaterali delle Condanne), cataloga oltre 15 mila previsioni di legge sia negli statuti che nei codici regolamentari che limitano le opportunità di abilitazione per le persone con precedenti gi giustizia … Un rapporto a cura dell’Ufficio delle Statistiche Giudiziarie degli Stati Uniti ha mostrato che “dei 25,9 milioni delle impronte digitali processate dagli Stati e dalle istituzioni locali nel 2016, il 44 per cento era stato usato per scopi di giustizia criminale, e 14 milioni e 623.300 erano stati usati e presentati per scopi di abilitazione professionale, di occupazione e regolamentari”. Queste impronte digitali possono includere testimonianze giovanili, che possono essere confidenziali, “arresti senza particolare motivazione” (senza accuse o con accuse a cui non hanno fatto seguito condanne),  testimonianze espunte o secretate, oppure informazioni che una persona ha acquisito a seguito di identificazioni errate o di documenti di identità sottratti.

Una testimonianza criminale pregiudica sostanzialmente le possibilità delle persone sul mercato del lavoro. E questo si manifesta nel complesso delle persone che restano disoccupate anche quando il mercato del lavoro è a pieno regime. Come ha scoperto un recente studio del RAND:

Gli uomini tra i 30 ed i 38 anni che erano disoccupati nel 2017 avevano avuto livelli sostanziali di coinvolgimento con il sistema della giustizia penale, con la maggioranza che era stata arrestata almeno una volta. Quasi il 40 per cento erano stati condannati almeno una volta per un reato e più del 20 per cento erano stati incarcerati almeno una volta.

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Fonte: Bushway ed altri, 2022


Ogni dibattito sulla ritardata partecipazione al mercato del lavoro degli uomini e delle donne americane e sull’ineguaglianza in America, deve mettere nel conto l’impatto straordinario del suo ipertrofico sistema della giustizia criminale.






[1] La RAND Corporation è un centro di ricerche statunitense, nato nel 1946 con forti finanziamenti da parte del Dipartimento della Difesa. Occupa 1500 ricercatori, con sedi a Santa Monica, Washington e Pittsburgh.

[2] La NCSL – Conferenza Nazionale delle Legislazioni Statali – è una organizzazione bipartisan fondata nel 1975, con i quartieri generali a Washington ed a Denver, Colorado. La NCSL monitora, segue e fa ricerche sul complesso delle legislazioni federali e statali americane che hanno conseguenze  sulle politiche dei singoli Stati.

[3] La tabella mostra tre riquadri, in riferimento ai maschi neri (linea nera), ai maschi ispanici (linea celeste) ed ai maschi bianchi (linea rossa), relativi al rapporto tra arrestati e disoccupati  (riquadro si sinistra), al rapporto tra condannati e disoccupati (riquadro centrale) ed al rapporto tra incarcerati e disoccupati (riquadro di destra).  Sull’asse orizzontale compaiono le varie età della popolazione analizzata, dai 18 ai 36 anni.

Ovviamente, con le età maggiori aumenta anche la possibilità di un nesso tra vicende con la giustizia e condizione di disoccupazione (nel senso che più che si è adulti e maggiore possibilità si sono avute di arresti, condanne e incarcerazioni). Quello che è rilevante, mi pare, è che in tutte e tre le situazioni, le persone disoccupate che hanno avuto problemi con la giustizia, nelle età superiori, vanno dal 30 al 60 per cento. La gran parte dei disoccupati sono persone che in qualche momento della loro vita sono state ‘criminalizzate’.

Singolare che, in tutto il gran parlare degli economisti americani di disoccupazione, questa particolarità non si fosse mai notata altrove.





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