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Ansietà americana, di Joseph E. Stiglitz (da Project Syndicate, 11 dicembre 2023)


Dec 11, 2023

American Anxiety



NEW YORK – If one event dominates the coming year, it will almost certainly be the US presidential election. Barring something unexpected, we are likely to see a rematch of Joe Biden vs. Donald Trump, with the outcome being perilously uncertain. One year out, polls in key swing states give Trump the advantage.

The election will matter not just for the United States but for the world. The outcome may hinge on the 2024 economic outlook, which in turn will partly depend on how the latest conflagration in the Middle East evolves. My best guess (and worst nightmare) is that Israel will continue to ignore international pleas for a ceasefire in Gaza, where 2.3 million Palestinians have been destitute for decades. What I saw during a visit in the late 1990s as the World Bank’s chief economist was heart-wrenching enough, and the situation has only gotten worse since Israel and Egypt imposed a full blockade 16 years ago in response to Hamas’s takeover of the enclave.

Regardless of the atrocities carried out by Hamas on October 7, the Arab street will not tolerate the brutality being visited on Gaza. Given this, it is hard to see how we can avoid a repeat of 1973, when OPEC’s Arab members organized an oil embargo against countries that had stood by Israel in the Yom Kippur War. This retaliatory measure would not really cost Middle Eastern oil producers, because the increase in prices would make up for the reduction in supplies. No wonder the World Bank and others have already been warning that oil prices could rise to $150 per barrel or higher. That would trigger another bout of supply-driven inflation, just as the post-pandemic inflation is being brought under control.

In this scenario, Biden will inevitably be blamed for the higher prices and accused of mismanaging the Middle East. It will hardly matter that the conflict was reignited by the Trump administration’s Abraham Accords and Israel’s lurch toward a de facto one-state solution. Justly or not, regional turmoil could tip the scale in Trump’s favor. A highly polarized electorate and mountains of disinformation could once again saddle the world with an incompetent liar who is bent on eliminating US democratic institutions and cozying up to authoritarian leaders like Russian President Vladimir Putin and Hungarian Prime Minister Viktor Orbán.

The best that one can hope for if Trump returns may be political gridlock, but only if Congress remains at least partly under Democratic control. Globally, however, international agreements and the very idea of international rule of law will quickly become spent forces, as Trump impulsively withdraws the US from accords and institutions not to his liking.

The tragedy is that Biden, objectively, has been an extraordinarily successful president. He has managed the situation in Ukraine better than perhaps anyone else could. He has set the US on a new economic course with a major infrastructure bill, the CHIPS and Science Act, and the Inflation Reduction Act (which provides funding for the green transition). And since the beginning of 2023, he has had to cope with a House of Representatives controlled by Republicans who have shown themselves to be unfit to govern – and uninterested in trying.

Insofar as the Republican Party has a policy agenda, it is not what Americans want. Most voters oppose regressive taxation and anti-labor policies (which contribute to inequality), attacks on universities and science (which will undercut future growth), and atavistic reversals of women’s rights. Nonetheless, Republicans have been extraordinarily successful in shaping the electoral battlefield to their advantage and depicting Biden as too old.

Moreover, some turncoat Democrats have loudly echoed Republicans in pushing the idea that inflation was due to the Biden administration’s spending on the pandemic recovery. But that spending was pursued in the face of deep uncertainty, before the length and depth of the pandemic downturn was known. The new administration was wise to err on the side of doing too much, rather than too little, and Biden ultimately delivered a dose of stimulus that was remarkably close to what was needed. A careful examination of the data shows that the post-pandemic inflation was primarily caused not by excessive aggregate demand but by pandemic-related supply shortages and demand shifts (exacerbated by Russia’s invasion of Ukraine in February 2022).

Those of us who defended this stance suggested that inflation would be contained and then start to decline (though no one could predict precisely when). That is indeed what happened. Unfortunately, central banks misidentified the source of inflation as excessive demand, and did everything they could to dampen it. That meant raising interest rates fast and furiously.

Still, the US is lucky, in that two errors will offset each other. While fiscal policy is on track to be more robust than anticipated – the IRA is now projected to drive three times more spending than expected – the US Federal Reserve’s excessive monetary-policy tightening has offset that effect to produce a soft landing. That outcome alone would have substantially enhanced Biden’s prospects, had he been spared the Middle East turmoil.

Looking ahead, America’s energy independence means that high oil prices mainly serve to redistribute income from consumers to oil producers. True, this regressive outcome could be reversed with a well-designed windfall-profits tax. Even if Biden cannot get such a bill through Congress, taking a strong position in favor of it could help politically. Consumers would know that he is fighting for them and standing up to oil companies and the Republicans whose campaigns they fund. But I fear that Biden will shy away from this option just as he did with windfall-tax proposals during the pandemic.

The rest of the world is not so lucky. In Europe, where weaker fiscal policies have failed to counter contractionary monetary policy, higher energy prices will be devastating. There are also serious questions about China’s ability to overcome mounting problems in its real-estate sector or the new cold war’s impact on its exports – especially now that its own government is tightening control over the private sector. And across the Global South, many countries have excessive debts that could become unsustainable in a global slowdown, especially if combined with high interest rates and higher oil and food prices.

Before the Gaza conflagration, I expected a soft landing in the US, but harder times in the rest of the world. Now, I expect hardship all around, with an increased chance of Trump returning to the White House. The world may be entering its most perilous period since the 1930s.


Ansietà americana,

di Joseph E. Stiglitz


NEW YORK – Se un evento dominerà l’anno prossimo, saranno quasi sicuramente le elezioni presidenziali statunitensi. Escludendo qualcosa di inatteso, è probabile che assisteremo ad una nuova partita tra Joe Biden e Donald Trump, con un risultato pericolosamente incerto. Ad un anno di distanza, i sondaggi nei fondamentali Stati in bilico danno Trump in vantaggio.

Le elezioni saranno importanti non solo per gli Stati Uniti ma per il mondo. Dal risultato può dipendere la prospettiva economica del 2024, che a sua volta in parte dipenderà da come evolverà l’ultima conflagrazione in Medio Oriente. La mia migliore previsione (e peggiore incubo) è che Israele continuerà ad ignorare le suppliche internazionali per un cessate il fuoco a Gaza, dove 2,3 milioni di palestinesi da decenni sono costretti all’indigenza. Quello che vidi durante una visita negli ultimi anni ‘990 come capo economista della Banca Mondiale era sufficientemente sconvolgente, e la situazione deve solo essere peggiorata da quando Israele e l’Egitto, 16 anni orsono, imposero un blocco completo in risposta alla presa del potere nell’enclave da parte di Hamas.

A prescindere dalle atrocità messe in atto da Hamas il 7 ottobre, i vicini arabi non tollereranno la brutalità che si può constatare a Gaza. Ciò considerato, è difficile capire come si possa evitare una riedizione del 1973, quando i membri arabi dell’OPEC organizzarono un embargo del petrolio contro i paesi che erano stati al fianco di Israele nella Guerra dello Yom Kippur. Questa misura di ritorsione in realtà non danneggerà i produttori di petrolio del Medio Oriente, giacché l’incremento dei prezzi si accompagnerà ad una riduzione delle forniture. Nessuna sorpresa che la Banca Mondiale ed altri stiano già mettendo in guardia che i prezzi del petrolio potrebbero salire a 150 dollari per barile o ancora più in alto. Questo innescherebbe un altro colpo di inflazione provocata dall’offerta, proprio mentre l’inflazione post-pandemica viene riportata sotto controllo.

In questo scenario, Biden verrà inevitabilmente incolpato dei prezzi più alti ed accusato di cattiva gestione nel Medio Oriente. Difficilmente avrà importanza che il conflitto sia stato riacceso dagli Accordi di Abramo delle Amministrazioni Trump e dallo sbandamento di Israele verso una soluzione di fatto di un unico Stato. Un elettorato altamente polarizzato e montagne di disinformazione potrebbero ancora una volta rifilare al mondo un bugiardo incompetente che propende per la eliminazione delle istituzioni democratiche e per ingraziarsi leader autoritari come il Presidente russo Vladimir Putin e il Primo Ministro ungherese Viktor Orbán.

Il meglio che si può sperare se ritorna Trump può essere uno stallo politico, ma solo alla condizione che il Congresso resti almeno in parte sotto il controllo dei democratici. Tuttavia, globalmente, gli accordi internazionali e la stessa idea di uno stato di diritto internazionale diverranno rapidamente fattori svuotati di senso, mentre Trump impulsivamente ritirerà gli Stati Uniti da accordi e da istituzioni non di suo gradimento.

La tragedia è che Biden, obiettivamente, è stato un Presidente di straordinario successo. Ha gestito la situazione in Ucraina meglio di quanto forse avrebbero fatto tutti gli altri. Ha collocato gli Stati Uniti su un nuovo indirizzo economico con una legge importante sulle infrastrutture, la Legge sui Semiconduttori e sulla Scienza, e con la Legge sulla Riduzione dell’Inflazione (la cosiddetta IRA, che fornisce finanziamenti per la transizione ambientalista). E dagli inizi del 2023, ha dovuto misurarsi con una Camera dei Rappresentanti controllata da repubblicani, che si sono mostrati inidonei a governare – e neanche interessati a provarci.

Nella misura in cui il Partito Repubblicano ha un programma politico, esso non è quello che gli americani vogliono. La maggioranza degli elettori si oppone ad una tassazione regressiva ed a politiche contro il lavoro (che contribuiscono all’ineguaglianza), agli attacchi alle università ed alla scienza (che ridurranno la crescita futura) ed ai rovesciamenti ancestrali dei diritti delle donne. Ciononostante, i repubblicani hanno avuto un successo straordinario nel conformare a loro vantaggio il campo di battaglia e nel dipingere Biden come troppo vecchio.

Inoltre, alcuni democratici voltagabbana hanno rumorosamente riecheggiato i repubblicani nell’avanzare l’idea che l’inflazione fosse dovuta alle spese dell’Amministrazione Biden nella ripresa dalla pandemia. Ma quella spesa venne perseguita a fronte di una profonda incertezza, prima che fosse nota la durata e la profondità della regressione pandemica. La nuova Amministrazione fu saggia nello sbagliare scegliendo di fare troppo, anziché troppo poco, e in ultima analisi Biden fornì una dose di stimolo che fu considerevolmente vicina a quello che era necessario. Una analisi scrupolosa dei dati dimostra che l’inflazione post-pandemica fu principalmente provocata non da una eccessiva domanda aggregata, ma da scarsità nell’offerta connesse con la pandemia e da spostamenti nella domanda (esacerbati dall’invasione dell’Ucraina da parte della Russia nel febbraio del 2022).

Coloro tra noi che difesero questa posizione suggerivano che l’inflazione avrebbe potuto essere contenuta e in seguito cominciare a calare (sebbene nessuno potesse prevedere esattamente quando). In effetti questo è quello che è accaduto. Sfortunatamente, le banche centrali hanno sbagliato a identificare la fonte dell’inflazione in una eccessiva domanda, e hanno fatto il possibile per ridurla. Il che ha comportato tassi di interesse in rapida e furiosa crescita.

Eppure, la fortuna degli Stati Uniti è stata che i due errori si bilanceranno l’uno con l’altro. Mentre la politica della finanza pubblica è prossima ad essere più robusta di quanto previsto – l’IRA adesso si prevede che spinga una spesa tre volte superiore alle previsioni – l’eccessiva restrizione monetaria della Federal Reserve ha bilanciato quell’effetto producendo un atterraggio morbido. Solo quel risultato avrebbe sostanzialmente migliorato le prospettive di Biden, se fosse stato risparmiata la crisi nel Medio Oriente.

Guardando in avanti, l’indipendenza economica dell’America comporta che gli alti prezzi del petrolio servano principalmente a redistribuire il reddito dai consumatori ai produttori di petrolio. È vero, questo risultato regressivo potrebbe essere invertito con una tassazione ben concepita sulla manna dei profitti. Anche se Biden non può ottenere una legge del genere tramite il Congresso, prendere una forte posizione a suo favore potrebbe aiutarlo politicamente. I consumatori saprebbero che lui sta combattendo per loro e sta scendendo in campo contro le società petrolifere e contro i repubblicani che esse finanziano. Ma io temo che Biden rifuggirà da questa possibilità, proprio come fece durante la pandemia sulle proposte di una tassa sui profitti in eccesso.

Il resto del mondo non è così fortunato. In Europa, dove politiche più deboli della spesa pubblica non sono riuscite a contrastare la politica monetaria restrittiva, i prezzi più alti dell’energia saranno devastanti. Ci sono anche seri dubbi sulla capacità della Cina di superare i problemi crescenti nel suo settore immobiliare – particolarmente adesso che il Governo sta stringendo i controlli sul settore privato. E nel Sud Globale, molti paesi hanno debiti eccessivi che possono divenire insostenibili con un rallentamento globale, particolarmente se combinati con alti tassi di interesse e prezzi più elevati del petrolio e dei generi alimentari.

Prima della conflagrazione di Gaza, mi aspettavo un atterraggio morbido negli Stati Uniti, ma tempi più difficili nel resto del mondo. Adesso mi aspetto difficoltà dappertutto, con una possibilità aumentata di Trump di tornare alla Casa Bianca. Il mondo potrebbe star entrando nel suo periodo più pericoloso dagli anni ‘930.











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