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Credete nelle magie monetarie? Di Paul Krugman (dal blog di Krugman, 12 dicembre 2023)


Dec. 12, 2023

Do You Believe in Monetary Magic?

By Paul Krugman


Three weeks ago Argentina elected Javier Milei as its new president. Milei ran on a radical libertarian platform, whose most notable proposal called for eliminating Argentina’s currency, the peso, and replacing it with the U.S. dollar.

At this point it’s unclear whether Milei will actually follow through on that promise, or how radical a break he will actually make with previous policies in general; I don’t pretend to understand what’s currently happening in Argentine politics. But the fact that many people apparently believed that dollarization would solve Argentina’s problems was just the latest example of the enduring power of magical monetary thinking.

To be fair, money — and monetary policy — can sometimes seem like magic. Even before the rise of information technology, it was fairly amazing that people could persuade other people to give them goods and services in return for green pieces of paper with no intrinsic value. Now we can do business with smartphones and contactless debit cards that offer nothing but digital representations of worthless green paper.

Yet money exists, and it works; indeed, it tends to emerge in some form even without any kind of official support. Sam Bankman-Fried temporarily convinced investors that elaborate math could conjure an alternative to dollars out of thin air; now he’s confined to a prison, and that prison has reportedly evolved a rudimentary internal economy based on the exchange of packets of mackerel. (Consider all jokes about there being something fishy about this already made.)

In a way, then, it’s not surprising that people often imagine that introducing a new currency and reciting the correct incantations can solve a nation’s economic problems. It’s a bit more surprising that Argentines would buy into this kind of thinking. After all, they’ve been here before.

True, Argentina has never fully dollarized. But in 1991 it tried to tame inflation with a law that was supposed to establish a permanent exchange rate of one peso for one dollar, a commitment backed by a “currency board” that was advertised as holding a dollar in reserves for every peso in circulation. The truth was that pesos were never 100 percent dollar-backed, but this incomplete backing wasn’t the reason the system collapsed. The problem, instead, was that having eliminated the possibility of using monetary policy to boost the economy when necessary, Argentina found itself stuck in a prolonged, grueling recession. Also, the currency board didn’t solve the nation’s persistent problem of budget deficits.

And there was one more problem: Why peg to the dollar? Argentina is a long way from the United States. It actually does more trade with both China and the European Union than it does with America. Yet when the dollar went up and down, for reasons that had nothing to do with Argentina, Argentina’s currency followed its fluctuations. There was a big run-up in the value of the dollar during the late 1990s, probably reflecting optimism over the technology boom of the time:

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And Argentina, having pegged itself to the dollar, found its currency rising in value on world markets, making its exports increasingly uncompetitive and deepening its recession. And of course, abandoning the peso entirely for dollars would have the same problem: Argentina would, in effect, tie its economic policy to that of a nation that has very different issues and isn’t even its main trading partner.

By the way, if El Salvador — which has been trying to promote the use of Bitcoin — were to succeed in, um, Bitcoinizing its economy, it would have the same kind of problem but on a much greater scale, effectively tying its economic policy to an asset with wildly fluctuating value. Fortunately, even with government promotion, Bitcoin doesn’t seem to be getting much traction as actual money.

Anyway, Argentina’s currency board collapsed, messily, at the beginning of 2002. The government eventually declared that many debts specified in dollars would be declared after the fact to really be in pesos, which was more or less necessary to avoid a catastrophic wave of bankruptcies. The Argentine economy, freed from the dollar peg, boomed for a while:

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Unfortunately, the old problem of intractable budget deficits never went away, and inflation eventually came roaring back.

But wait. Argentina’s first attempt to control inflation using monetary magic goes even farther back. In the late 1970s the military regime that ruled the country at the time tried to use a pre-announced series of gradually slowing mini-devaluations — the tablita — to slow inflation. (You probably don’t want to know the details.) As in later episodes, this monetary strategy wasn’t backed by adequate reform of other policies and ended up in a balance of payments crisis and resurgent inflation. At that point there was nothing left to do besides invade the Falkland Islands.

Does this mean that monetary reform never works? No, it can succeed if backed by major reforms elsewhere. In the early 1990s, Brazil, which has also had its problems with inflation, replaced its old currency, the cruzeiro, with the real. Now, you may not be used to thinking of Brazil as an economic role model, but the Brazilians did manage to fix enough of their underlying problems that the nation did bring inflation way down, durably:

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So introducing a new currency can successfully curb inflation if accompanied by other policy reforms, although in that case it’s unclear how much the currency mattered. To quote Voltaire, which we do all too rarely in economics, “certain words and ceremonies will effectually destroy a flock of sheep, if administered with a sufficient portion of arsenic.”

Anyway, the important thing to realize is that while there is something a bit magical about monetary economics, changing your currency rarely has magical effects. And it’s especially important, given the enthusiasms of cryptocurrency types and others, that while America has many problems, there’s basically nothing wrong with our money. Yes, we recently had a bout of inflation, but it wasn’t caused by problems with our currency, and we seem to have more or less ended that inflation bump without paying any major price in unemployment. Lots of things are problematic these days, but the dollar is doing OK.


Credete nelle magie monetarie?

Di Paul Krugman


Tre settimane fa l’Argentina ha eletto Javier Milei come suo nuovo Presidente. Milei si è basato su una piattaforma libertariana radicale, la cui proposta più rilevante è consistita nell’eliminazione della valuta dell’Argentina, il peso, nella sua sostituzione con il dollaro statunitense.

A questo punto non è charo se Milei effettivamente proseguirà su quella promessa, o quanta rottura radicale egli in generale effettivamente attuerà con le politiche precedenti; io non pretendo di comprendere quello che sta attualmente accadendo nella politica argentina. Ma il fatto che molte persone in apparenza abbiano creduto che la conversione al dollaro risolverebbe i problemi dell’Argentina è stato solo l’ultimo esempi del duraturo potere del pensiero monetario magico.

Ad essere onesti, la moneta – e la politica monetaria – talvolta possono sembrare magiche. Anche prima dell’ascesa della tecnologia dell’informazione, era abbastanza sorprendente che persone potessero persuadere altre persone a dar loro beni e servizi in cambio di fogli verdi di carta senza alcun intrinseco valore. Adesso possiamo fare affari con i telefonini e con le carte di credito senza contatto, che altro non offrono se non rappresentazioni digitali dei fogli verdi senza valore.

Tuttavia il mercato esiste, e funziona; in effetti, esso tende a emergere in qualche forma anche senza alcun tipo di sostegno ufficiale. Sam Bankman-Fried  [1] ha temporaneamente convinto gli investitori che una complicata matematica poteva far apparire dal nulla una alternativa ai dollari; adesso è confinato in una prigione, e a quanto si dice quella prigione ha sviluppato una economia interna rudimentale basata sullo scambio di confezioni di sgombri (si pensi a tutte le battute che saranno state fatte a proposito, date le cose losche che in materia erano già state fatte [2]).

In un certo senso, dunque, non è sorprendente che le persone spesso immaginino che introducendo una nuova valuta e pronunciando gli scongiuri del caso si possano risolvere i problemi economici di una nazione. È un po’ più sorprendente che gli argentini abbocchino a questo genere di ragionamenti. Dopo tutto, ci sono già passati.

È vero, l’Argentina non ha mai trasformato la sua valuta in dollari. Ma nel 1991 cercò di domare l’inflazione con una legge che si pensava istituisse un permanente tasso di cambio di un peso per un dollaro, un impegno sostenuto da  un “ufficio valutario” che era stato pubblicizzato come se detenesse un dollaro di riserve per ogni peso in circolazione. La verità è che i pesos non furono mai coperti al 100 per cento da dollari, ma questo incompleto sostegno non fu la ragione per la quale il sistema collassò. Il problema, piuttosto, fu che avendo eliminato la possibilità di usare la politica monetaria per sostenere quando necessario l’economia, l’Argentina si ritrovò impantanata in una prolungata, estenuante recessione. Inoltre, l’ufficio valutario non risolse il persistente problema dei deficit di bilancio della nazione.

E ci fu un altro problema: perché ancorarsi al dollaro? L’Argentina è molto distante dagli Stati Uniti. In effetti essa ha più scambi con la Cina e con l’Unione Europea che con l’America. Tuttavia, quando il dollaro acquistava o perdeva valore, per ragioni che non avevano niente a che fare con l’Argentina, la valuta dell’Argentina seguiva le sue fluttuazioni. Durante gli ultimi anni ‘990, ci fu un forte aumento del valore del dollaro, che probabilmente seguiva l’ottimismo sul boom della tecnologia di quel tempo:

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Fonte: FRED

E l’Argentina, essendosi ancorata al dollaro, si ritrovò con una valuta con un valore in crescita sui mercati mondiali, il che rese le sue esportazioni sempre meno competitive e approfondì la recessione. E naturalmente, se si fosse abbandonato il peso interamente per i dollari si sarebbe avuto lo stesso problema: in effetti, l’Argentina avrebbe legato la sua politica economica a quella di una nazione che ha problemi molto diversi e non è neppure il suo principale partner commerciale.

Per inciso, se El Salvador – che è venuto tentando di promuovere l’uso del Bitcoin – avesse successo nel, diciamo così, ‘bitcoinizzare’ la sua economia, avrebbe lo stesso genere di problemi ma su una scala molto più grande, in sostanza legando la sua politica economica ad un asset con un valore estremamente fluttuante. Fortunatamente il Bitcoin non sembra, persino con la promozione di un Governo, avere molta attrazione come effettiva moneta.

In ogni modo, l’ufficio valutario dell’Argentina collassò, in modo caotico, agli inizi del 2002. Il Governo alla fine dichiarò che i molti debiti denominati in dollari sarebbero in realtà stati dichiarati a conti fatti in pesos, il che era più o meno necessario per evitare un’ondata catastrofica di fallimenti. L’economia dell’Argentina, liberata dall’ancoraggio al dollari, per un certo periodo ebbe una forte espansione:

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Fonte: FRED

Sfortunatamente, il vecchio problema degli intrattabili deficit di bilancio non scomparve mai, e alla fine l’inflazione tornò a ruggire.

Ma, aspettate un momento. Il primo tentativo dell’Argentina di controllare l’inflazione utilizzando magie monetarie risale persino a prima. Negli ultimi anni ‘970, il regime militare che governava il paese all’epoca cercò di utilizzare una serie preannunciata di graduale rallentamento con mini svalutazioni – la tablita – per attenuare l’inflazione (mi immagino che probabilmente non vogliate conoscere i dettagli). Come in successivi episodi, la strategia monetaria non era seguita da adeguate riforme in altre politiche e finì con una crisi della bilancia dei pagamenti ed una rinascente inflazione. A quel punto non era rimasto altro da fare oltre ad invadere le Isole Falkland.

Significa questo che le riforme monetarie non funzionano mai? No, esse possono avere successo se sono seguite da importanti riforme altrove. Nei primi anni ‘990, il Brasile, che anche aveva avuto i suoi problemi con l’inflazione, sostituì la sua vecchia valuta, il cruzeiro, con il real. Ora, può darsi che non siate abituati a considerare il Brasile come un modello economico, ma i brasiliani in effetti riuscirono a rimediare abbastanza i loro sottostanti problemi al punto che la nazione riportò in basso l’inflazione, in modo duraturo:

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Fonte: FRED

Dunque, introdurre una nuova valuta può con successo frenare l’inflazione se è accompagnato da altre riforme politiche, sebbene in quel caso non è chiaro quanto sia importante la valuta. Per citare Voltaire, cosa che facciamo tutti troppo raramente in economia, “certe parole e certi riti distruggeranno con successo un gregge di pecore, se somministrati con una sufficiente porzione di arsenico”.  

In ogni modo, la cosa importante da comprendere è che mentre c’è qualcosa di un po’ magico nell’economia monetaria, raramente cambiare la vostra valuta ha effetti magici. Ed è particolarmente importante, considerati gli entusiasmi dei personaggi delle criptovalute e di altri, che mentre l’America ha molti problemi, fondamentalmente non c’è niente di sbagliato nella nostra moneta.  È vero, recentemente abbiamo avuto una botta di inflazione, ma non è stata provocata da problemi con la nostra valuta, e sembra che abbiamo più o meno messo termine al nostro colpo di inflazione senza pagare alcun prezzo importante di disoccupazione. Di questi tempi molte cose sono problematiche, ma il dollaro sta andando come si deve.







[1] Sam Bankman-Fried (Stanford6 marzo 1992) è un imprenditore statunitense, noto anche con le sue sole iniziali SBF, fondatore e CEO di FTX, una società per lo scambio di criptovalute. FTX è andata in crisi alla fine del 2022 a causa del crollo della sua criptovaluta, FTT. Bankman-Fried ha annunciato che avrebbe chiuso le operazioni presso Alameda Research e si è dimesso da CEO di FTX, che ha presentato istanza di fallimento. Il 13 dicembre 2022 è stato arrestato alle Bahamas dopo che gli Stati Uniti hanno presentato delle accuse penali nei suoi confronti. Wikipedia.

[2] L’ironia della frase deriva dal fatto che il termine inglese “fishy” può significare ‘qualcosa che odora come un pesce’,  ma anche ‘qualcosa di losco, di poco chiaro, di dubbia provenienza’.






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