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La doppia vita dell’economia indiana, di Jayati Ghosh (da Social Europe, 8 aprile 2024)


8th April 2024

The double life of the Indian economy



As India gears up for a potentially momentous general election over the coming weeks, the general perception within and outside the country is that the result is a foregone conclusion, with the prime minister, Narendra Modi, and his Bharatiya Janata Party likely to win a third term in office. This is surprising, because many of the indicators that voters are supposed to be concerned about, such as economic conditions and corruption, are not going so well in terms of lived reality for most Indians—and therefore, presumably, also for the incumbent government.

The headline news creates the impression that the economy is booming and is a bright spot in a world in which growth in many other countries is sputtering or stagnant. But this is a very partial picture. The economic trajectory of India has been quite unequal for several decades, but inequality has increased dramatically in the last decade. The recovery after the pandemic has been especially K-shaped, with the top 10 per cent or so of the population—still around 140 million people—doing extremely well (the upward tick) but the vast majority doing less well and often experiencing significantly worse material conditions (the downward slide).

‘Billionaire raj’

The extent of inequality in India has been highlighted by recent research from the World Inequality Lab, which combines national income accounts, wealth aggregates, tax tabulations, rich lists and surveys on income, consumption and wealth in a consistent framework to derive long-run data on income and wealth inequality. (Official data tend not to capture adequately the incomes and assets of the very rich.) The shocking finding is that India under ‘the billionaire raj’ is more unequal than under the colonial British Raj.

The soaring away of the 1 per cent has been particularly marked under the Modi governments since 2014. By 2022-23, the shares of income and wealth held by the top percentile of the population, at 22.6 and 40.1 per cent respectively, were at their historically highest levels—higher even than in the egregiously unequal South Africa, Brazil and United States.

Such inequality is both a consequence and a cause of the pattern of economic growth under Modi. A consequence, because many policy decisions by central government were designed to favour large corporations (and some crony capitalists in particular) even while adversely affecting employment and living standards for the majority.

For example, the abrupt demonetisation of large-value currency notes in November 2016, without any warning, had a terrible impact in a country where around 90 per cent of transactions were in cash and around 85 per cent of workers were employed in informal activities which relied on it, while doing nothing towards the stated goals of reducing corruption and ‘black money’. The rushed implementation of a badly designed Goods and Services Tax in July 2017 was another blow to informal activities, allowing large enterprises to grab market share from smaller informal operations unable to cope with the new system.

The excessively harsh lockdowns during the pandemic came once again with little notice for preparation and little by way of social protection or compensation for loss of livelihoods. This created an economic catastrophe for hundreds of millions of workers, with many forced to trek hundreds of kilometres back to their homes in very adverse conditions. Meanwhile, the mismanagement of the health system created several fresh waves of infection, resulting in the terrible spectre of hundreds of bodies flowing down the Ganges, as hapless families were unable even to cremate their dead. Schools and other essential public services remained closed for more than a year and the educational system has still not fully recovered from the mess.

Depressing reading

These shocks naturally affected employment and economic activity. Not that one would readily know: Modi’s administration has actively interfered with what was earlier one of the finest statistical systems in the developing world, to further its own political narrative—thus far, this public-relations exercise seems to have been quite successful. Indeed, the researchers at the World Inequality Lab record that the quality of Indian economic data is noticeably poor, having seen a decline recently.

Even so, the official employment surveys indicate the extent of the problem. The recently released India Employment Report 2024, brought out by the Institute of Human Development and the International Labour Organization, makes for depressing reading.

Work for remuneration has barely increased in recent years; this is even true of informal work, while formal employment has stagnated. An increase in women’s workforce participation, to a relatively low 21 per cent, was largely due to more women—over a third of those in work—working unpaid in family enterprises. The proportion of women above the age of 15 who get paid for work they do is thus just 13 per cent!

Along with employment, real wages have stagnated or even declined. Male regular workers in both urban and rural areas experienced declining real wages in the decade to 2022. Meanwhile, wage differentials have also exploded, such that in 2022 female casual workers in urban and rural areas were receiving only one-fifth of the average wage received by urban male regular workers.

Investment flatlining

This helps to make sense of other macroeconomic indicators that might seem puzzling. The investment rate, which increased and remained above 35 per cent of gross domestic product in 2005-10, fell thereafter and has flatlined at around 32 per cent. Private investment has not responded to incentives like the massive cut in the rate of corporation tax in 2019, which reduced government revenues by more than 2 per cent of GDP.

This is probably because mass consumer demand is not increasing—hardly surprising when real wages are stagnant. Indeed, sales of several goods catering to the mass market, such as two-wheeler vehicles, are lower than they were before the demonetisation of 2016, even as sales of luxury cars are skyrocketing.

It may well be that Modi and his party can succeed in getting re-elected, with the current strategy of religious polarisation, control over mainstream media, manipulating caste loyalties and open repression or co-option of opposition parties by misusing various state agencies. Even so, India’s underlying economic reality should not be ignored.


La doppia vita dell’economia indiana,

di Jayati Ghosh


Mentre l’India si prepara a potenzialmente fondamentali elezioni generali nelle prossime settimane, la percezione generale all’interno e all’esterno del paese è che il risultato sarà una conclusione scontata, con il Primo Ministro, Narendra Modi, e il suo Bharatiya Janata Party che probabilmente otterranno un terzo mandato in carica. Questo è sorprendente, perché molti degli indicatori dei quali si suppone gli elettori siano preoccupati, quali le condizioni economiche e la corruzione, per la maggior parte degli indiani non stanno andando così bene in termini di realtà vissuta – e di conseguenza, si direbbe, per il Governo in carica.

I titoli dei giornali creano l’impressione che l’economia sia in grande espansione e sia un punto luminoso in un mondo nel quale la crescita in molti altri paesi balbetta o è stagnante. Ma questo è un quadro molto parziale. La traiettoria economica dell’India è stata per vari decenni piuttosto segnata dall’ineguaglianza, ma l’ineguaglianza è cresciuta in modo spettacolare nell’ultimo decennio. La ripresa dopo la pandemia è stata in particolare a forma di K, con grosso modo il 10 per cento della popolazione – pur sempre attorno a 140 milioni di persone – che se la passano davvero bene (il segno verso l’alto) ma la grande maggioranza che se la passa meno bene e spesso conosce condizioni materiali significativamente peggiori (la barra verso il basso).

Il Raj miliardario

La misura dell’ineguaglianza in India è stata messa in evidenza dalla recente ricerca del World Inequality Lab, che collega la contabilità nazionale dei redditi, gli aggregati della ricchezza, i raggruppamenti fiscali, le liste dei ricchi e gli studi sul reddito, i consumi e la ricchezza secondo schemi coerenti per ricavarne dati di lungo periodo sul reddito e l’ineguaglianza (i dati ufficiali tendono a non rappresentare adeguatamente i redditi e le proprietà dei ricchissimi). La scoperta impressionante è che l’India (sotto il “Raj miliardario” è più ineguale che sotto il Raj coloniale britannico).

L’alzarsi in volo dell’1 per cento dei più ricchi è stato particolarmente marcato sotto i Governi Modi, a partire dal 2014. Col 2022-23, le quote del reddito e della ricchezza detenute dal percentile più ricco della popolazione, rispettivamente al 22,6 ed al 40,1 per cento, erano ai loro livelli storicamente più alti – più alti persino che negli oltraggiosamente ineguali Sudafrica, Brasile e Stati Uniti.

Tale ineguaglianza è sia una conseguenza che una causa del modello di crescita economica sotto Modi. Una conseguenza, perché molte decisioni politiche del Governo centrale sono state concepite per favorire le grandi società (e in particolare alcune clientele capitalistiche), persino quando influenzavano negativamente l’occupazione e i livelli di vita della maggioranza.

Ad esempio, l’improvvisa demonetizzazione delle banconote di grande valore del novembre 2016, senza alcun avvertimento, ebbe un impatto terribile in un paese nel quale circa il 90 per cento delle transazioni avvenivano in contante e nel quale circa l’85 per cento dei lavoratori erano occupati in attività informali che si basavano su esso, mentre non si faceva niente sugli obbiettivi annunciati della riduzione della corruzione e del “denaro sporco”. La precipitosa messa in atto di una malamente concepita Tassa sui Beni ed i Servizi nel luglio del 2017 fu un altro colpo alle attività informali, permettendo alle grandi imprese di impadronirsi di quote di mercato dalle più piccole operazioni informali incapaci di stare al passo con il nuovo sistema.

I lockdown eccessivamente rigidi durante la pandemia avvennero ancora una volta con poca informazione per prepararsi e e con poco, in termini di protezione sociale o di compensi, per la perdita dei mezzi di sostentamento. Questo ha creato una catastrofe economica per centinaia di milioni di lavoratori, con molti che sono stati costretti a fare camminate di centinaia di chilometri per tornare alle loro case in condizioni proibitive. Nel frattempo, la cattiva gestione del sistema sanitario creava varie nuove ondate di infezione, con la conseguenza della terribile immagine di centinaia di corpi galleggianti sul Gange, quando le famiglie sfortunate non erano nelle condizioni neppure di cremare i loro morti. Le scuole ed altri servizi pubblici essenziali rimasero chiusi per più di un anno e il sistema educativo ancora non si è ripreso dal disordine.

Letture deprimenti

Questi traumi hanno naturalmente influenzato l’occupazione e l’attività economica. Non era certo imprevedibile: l’Amministrazione Modi ha attivamente interferito con quello che un tempo era uno dei migliori sistemi statistici del mondo in via di sviluppo, per promuovere la sua propria narrazione politica – sinora, questo esercizio di pubbliche relazioni sembra aver avuto abbastanza successo. In effetti, i ricercatori presso il World Inequality Lab testimoniano che la qualità dei dati economici indiani è considerevolmente modesta, avendo di recente constatato un declino.

Anche così, i sondaggi ufficiali sull’occupazione indicano l’esistenza del problema. Il recentemente pubblicato Rapporto sull’Occupazione in India del 2024, realizzato dall’Istituto dello Sviluppo Umano e dalla Organizzazione Internazionale del Lavoro, rappresenta una lettura deprimente.

Negli anni recente, la remunerazione del lavoro è appena cresciuta; questo è vero persino per il lavoro informale, mentre l’occupazione formale ha ristagnato. Un aumento della partecipazione femminile alla forza lavoro, per un relativamente basso 21 per cento, era un buona parte dovuto al fatto che più donne – più di un terzo di quelle al lavoro – lavorano non pagate in imprese familiari. La proporzione delle donne che vengono pagate per il lavoro che fanno è quindi soltanto del 13 per cento!

Assieme all’occupazione, i salari reali hanno ristagnato o sono perfino calati. I lavoratori maschi regolari sia nelle aree urbane che rurali hanno conosciuto un declino dei salari reali nel decennio sino al 2022. Nel frattempo, sono anche esplosi i  differenziali salariali, al punto che nel 2022 le lavoratrici femmine occasionali nelle aree urbane e rurali stavano ricevendo soltanto un quinto dello stipendio medio ricevuto dai lavoratori maschi regolari urbani.

La scarsa crescita degli investimenti

Tutto questo contribuisce a dar senso ad altri indicatori economici che potrebbero apparire sorprendenti. Il tasso di investimento, che era in crescita ed era rimasto sopra il 35 per cento del prodotto interno lordo nel periodo 2005-2010, in seguito è caduto ed è rimasto piatto attorno al 32 per cento. Gli investimenti privati non hanno risposto agli incentivi come il taglio massiccio della tassa sulle società nel 2019, che ha ridotto le entrate pubbliche di più del 2 per cento.

Questo probabilmente perché la domanda di massa dei consumatori non sta crescendo – il che certo non sorprende quando i salari reali sono stagnanti. In effetti, le vendite di vari prodotti che soddisfano il mercato di massa, come i veicoli a due ruote, sono più basse di quanto erano prima della demonetizzazione del 2016, anche mentre le vendite delle automobili di lusso salgono alle stelle.

Con l’attuale strategia della polarizzazione religiosa, il controllo sui principali media, la manipolazione delle fedeltà di casta e l’aperta repressione o cooptazione dei partiti di opposizione da parte di varie agenzie statali; è ben possibile che Modi e il suo partito abbiano successo nel venire rieletti. Anche in quel caso, la sottostante realtà economica dell’India non dovrebbe venire ignorata.













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