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Perché gli elettori sono scontenti dell’economia di Biden, di Michael J. Boskin (da Project Syndicate, 2 maggio 2024)


May 2, 2024

Why Voters Are Unhappy About the Biden Economy



STANFORD – There is a large disconnect between how US President Joe Biden and many economists are describing the state of the American economy, and how ordinary citizens are experiencing it. Indeed, Biden’s team is frustrated at not getting credit for what they believe is a strong economy (which they attribute to the administration’s policies).

Yet voters equate “Bidenomics” with inflation. By a margin of three to one they tell pollsters that the economy and their personal finances are “poor” or only “fair”; more Americans still believe that they were better off under Biden’s predecessor, Donald Trump, and that Biden’s policies have hurt, not helped.

Because Biden trails Trump badly in polls about voters’ top concerns – namely, the economy, inflation, and illegal immigration – he is turning to issues where he has an advantage (abortion), and highlighting Trump’s behavior. Yet there is a good chance that voters’ views on the economy will decide what is shaping up to be a tight contest for the presidency and control of the House, Senate, and some states. And since perceptions often lag reality, Biden must hope that the economy doesn’t deteriorate, that inflation declines further, and that memories of high inflation fade by November.

There are many related reasons for the disconnect between the White House and the electorate. For example: the data that Biden trumpets might offer an incomplete picture of the economy; different subgroups have been differentially affected by trends in inflation and employment; and longer-term economic or related fears may be souring the public’s mood.

While GDP growth was solid last year, the initial estimate of a 1.6% growth rate in the first quarter of this year represents a sharp slowdown (though this, too, is based on incomplete data, especially on net exports and inventories). Not only is growth slowing, but voters still remember that inflation soared to a 40-year high early in Biden’s presidency, owing primarily to his huge deficit spending in a context of nearly full employment.

While the White House (and the Federal Reserve) insisted that this inflation was transitory, the fact is that prices have increased by 20% on Biden’s watch. Moreover, the latest readings of core inflation (excluding food and energy) ticked up to just under 4%, while the Fed’s preferred alternative measure still shows inflation at almost 3%.

True, wage growth recently reached a rate just above inflation. But many lower-income families are struggling to make ends meet as credit-card and auto-loan delinquencies soar.

Fortunately, the Fed eventually got its target interest rate – now 5.25-5.5% – above the inflation rate. Fed Chair Jerome Powell and his colleagues deserve considerable credit for resisting political pressure to cut rates without a firmer basis for concluding that inflation will soon reach the central bank’s 2% target; meanwhile, some are recklessly calling for a new inflation target of 4%.

Job growth seems impressive, with the initial readout for March showing 303,000 positions were added. But in an economy with unemployment at 3.8% (just above the pre-pandemic rate), one must wonder how many of these are part-time or second jobs forced on households with budgets stretched to the breaking point by high inflation.

After all, headline job growth is calculated from a survey of business establishments and includes data on work hours and wages. It is considered more reliable for employment levels than the survey of (60,000) households, which itself is considered more reliable for estimating the unemployment and labor-force-participation rates.

Each has strengths and weaknesses, and they differ in coverage. The business-establishment survey uses a “birth and death model” (for new and closing firms) that is especially problematic around turning points in the business cycle. Just comparing the latest 12 months available to March 2024, it paints a rosy picture in which 2.9 million jobs were added, while the household survey suggests that job growth was only a quarter of that.

The details contained in the household survey may provide some insight into why Biden is struggling in the polls, especially among groups that he won handily in 2020. The overall number of employed adult men is down slightly overall, and by almost a quarter-million for Black males. Meanwhile, the number of part-time workers has increased by 1.7 million, suggesting that full-time jobs have declined considerably.

Moreover, there are one million fewer native-born workers than there were a year earlier, and about 850,000 more foreign-born workers (most are citizens or otherwise legal). The reasons for these trends might include older native-born workers retiring, undocumented immigrants being granted work permits, and so forth.

While the United States does need workers, it has become a magnet for illegal immigration. In the absence of a more robust immigration system that favors needed skills and includes careful vetting, millions of illegal entrants are crossing the southern border, because the Biden administration refuses to do what is needed to police it. This influx has become a massive political issue that is tearing the country apart and overwhelming public services, not just in border states but also in northern cities.

For perspective, consider that the current (per capita) level of illegal immigration into the US is, by some estimates, five times greater than the surge of refugees and migrants that Chancellor Angela Merkel welcomed into Germany and hence Europe in 2015-16 – a fateful decision that led to the populist backlash that much of Europe is still enduring.

Finally, Americans are pessimistic about the long-term future and their ability to control their own lives. Between hot wars in Ukraine and Gaza, growing tensions with China, technological and labor-market uncertainties, higher crime rates, the immigration crisis, and the exhausting demands for woke conformity in all spheres of society, there are plenty of reasons for voters to feel uneasy.

Those feelings, together with the 81-year-old Biden’s obvious physical and mental infirmities (Trump is 77, but far more energetic), have combined to give the president the lowest approval ratings of any similarly situated incumbent since World War II. That is why Trump – despite his legal problems and polarizing personality – still commands a slight lead in the seven swing states that will decide the election.


Perché gli elettori sono scontenti dell’economia di Biden,

di Michael J. Boskin [1]


STANFORD – C’è una vasta disconnessione tra come il Presidente degli Stati Uniti Joe Biden e molti economisti stanno descrivendo lo stato dell’economia americana, e come lo percepiscono i cittadini comuni. In effetti, la squadra di Biden è frustrata di non ottenere credito per quella che essi credono sia un’economia forte (condizione che attribuiscono alle politiche dell’Amministrazione).

Tuttavia per gli elettori la “Bidenomics” fa il paio con l’inflazione. Con un margine di tre a uno essi dicono ai sondaggisti che l’economia e le loro finanze personali sono “povere” o soltanto “discrete”; una maggioranza di americani crede ancora che stava meglio sotto il predecessore di Biden, Donald Trump, e che le politiche di Biden abbiano fatto danno, non aiutato.

Dato che Biden rispetto a Trump è nettamente indietro nei sondaggi  sulle principali preoccupazioni degli elettori – precisamente, l’economia, l’inflazione e l’immigrazione illegale – egli si sta spostando su temi dove ha un vantaggio (l’aborto), e nel mettere in evidenza il comportamento di Trump. C’è tuttavia una buona possibilità che le opinioni degli elettori sull’economia decideranno quella che sta prendendo la forma di una competizione di misura per la Presidenza e per il controllo della Camera, del Senato e di alcuni Stati. E dal momento che le percezioni sono spesso in ritardo sulla realtà, Biden deve sperare che l’economia non si deteriori, che l’inflazione cali ulteriormente e che per novembre le memorie dell’alta inflazione siano svanite.

Vi sono molte ragioni collegate alla disconnessione tra la Casa Bianca e l’elettorato. Ad esempio: i dati che Biden sbandiera potrebbero offrire un quadro incompleto dell’economia; diversi sottogruppi sono stati diversamente influenzati dalle tendenze dell’inflazione e dell’occupazione e i timori a più lungo termine  o collegati potrebbero stare inasprendo gli umori dell’opinione pubblica.

Mentre l’anno passato la crescita del PIL è stata solida, la stima iniziale di un tasso di crescita dell’1,6% nel primo trimestre di quest’anno rappresenta un brusco rallentamento (sebbene anche questo sia basato su dati incompleti, in particolare sulle esportazioni nette e sulle scorte di magazzino). Non solo la crescita sta rallentando, ma gli elettori ricordano ancora che l’inflazione agli inizi della presidenza Biden salì al massimo nei quarant’anni, principalmente a seguito della vasta spesa in deficit in un contesto di quasi piena occupazione.

Mentre la Casa Bianca (e la Federal Reserve) hanno insistito che questa inflazione è stata transitoria, il fatto resta che i prezzi sono cresciuti del 20% durante la presidenza di Biden. Inoltre, le ultime letture dell’inflazione sostanziale (esclusi generi alimentari ed energia) si sono collocate appena sotto il 4%, mentre la misurazione alternativa preferita dalla Fed mostra ancora una inflazione di quasi il 3%.

È vero, di recente la crescita dei salari ha raggiunto un tasso appena superiore all’inflazione. Ma molte famiglie con i redditi più bassi sono in difficoltà a far quadrare i conti, mentre le insolvenze sulle carte di credito e sui prestiti per le auto sono in forte crescita [2].

Fortunatamente, alla fine l’obbiettivo del tasso di interesse della Fed – adesso 5,25/5,5% – ha superato il tasso di inflazione. Il Presidente della Fed Jerome Powell ed i suoi colleghi meritano il considerevole credito di aver resistito alla pressione politica per un taglio ai tassi senza una base più solida, e perché giungessero alla conclusione che l’inflazione raggiungerà presto l’obbiettivo del 2% della banca centrale; nel mentre alcuni spensieratamente stanno chiedendo un nuovo obbiettivo di inflazione del 4%.

La crescita dei posti di lavoro sembra impressionante, con l’iniziale schermata del mese di marzo che mostra una crescita di 303.000 posizioni. Ma in un’economia con una disoccupazione al 3,8% (appena sopra il tasso prepandemico), ci si deve chiede quanti di questi sono lavori a tempo parziale o secondi posti di lavoro a cui le famiglie sono state costrette da bilanci stressati dal momento critico dell’alta inflazione.

Dopo tutto, la crescita dei posti di lavoro dei titoli dei giornali viene calcolata da un sondaggio degli esercizi commerciali e comprende i dati sulle ore di lavoro e sui salari. Esso viene considerato più affidabile per i livelli di occupazione del sondaggio sulle famiglie (60.000), che a sua volta è considerato più affidabile per le stime della disoccupazione e per i tassi di partecipazione alla forza lavoro.

Hanno ciascuno punti di forza e di debolezza, e differiscono nella copertura. Il sondaggio sugli esercizi commerciali utilizza un “modello delle nascite e delle scomparse” (le imprese nuove e quelle che chiudono) che è particolarmente problematico nei momenti di svolta del ciclo economico. Confrontando soltanto gli ultimi 12 mesi disponibili al marzo 2024, esso presenta una quadro roseo nel quale sono aumentati 2,9 milioni posti di lavoro, mentre il sondaggio sulle famiglie indica una crescita dei posti di lavoro pari ad un quarto di quella.

I dettagli contenuti nel sondaggio sulle famiglie possono fornire alcune intuizioni sulle ragioni per le quali Biden è in difficoltà nelle altre interviste, in particolare tra i gruppi nei quali aveva avuto facilmente i maggiori vantaggi nel 2020. Il numero complessivo degli uomini adulti occupati è sceso leggermente, e per quasi 250.000 tra i maschi di colore. Nel frattempo, il numero dei lavoratori a tempo parziale è aumentato di quasi 1,7 milioni, suggerendo che i lavoratori a tempo pieno sono considerevolmente calati.

Inoltre, ci sono un milione di lavoratori nativi in meno di quanti ce n’era un anno fa, e circa 850.000 lavoratori nati all’estero in più (per la maggior parte hanno la cittadinanza o sono comunque legali in altre forme). Le ragioni di queste tendenze potrebbero includere il pensionamento dei lavoratori nativi più anziani, in quanto agli emigranti privi di documenti vengono concessi permessi di lavoro, e via dicendo.

Tuttavia gli Stati Uniti hanno in effetti bisogno di lavoratori e ciò è diventato un magnete per l’immigrazione  illegale. In assenza di un sistema di immigrazione più solido che favorisca le professionalità necessarie e comprenda attenti controlli, milioni di ingressi illegali attraversano il confine meridionale, perché l’Amministrazione Biden rifiuta di fare quello che è necessario per sorvegliarlo. Questi flussi di ingresso stanno diventando un enorme problema politico che crea una frattura nel paese e sovraccarica i servizi pubblici, non solo negli Stati di frontiera ma anche nelle città settentrionali.

Per una prospettiva, si consideri che il livello attuale di immigrazione illegale (procapite) negli Stati Uniti è, secondo alcune stime, cinque volte superiore alla crescita dei rifugiati e degli emigranti che la Cancelliera Angela Merkel accolse  in Germania e quindi in Europa nel 2015-16 – una decisione grave che portò al contraccolpo populista che sta proseguendo in buona parte dell’Europa.

Infine, gli americani sono pessimisti sul futuro a lungo termine e sulla loro capacità di controllare le loro vite. Tra le guerre calde dell’Ucraina e di Gaza, le tensioni crescenti con la Cina, le incertezze tecnologiche e del mercato del lavoro, i tassi più elevati di criminalità, la crisi dell’immigrazione e le estenuanti richieste di conformità in tutte le sfere della società ai dettami del radicalismo di sinistra, c’è una gran quantità di ragioni perché gli elettori si sentano inquieti.

Quei sentimenti, assieme con gli evidenti acciacchi fisici e mentali dell’ottantunenne  Biden (Trump ne ha 77, ma è assai più energico), hanno contribuito a dare al Presidente gli indici di consenso più bassi di ogni politico in carica in una situazione simile dalla Seconda Guerra Mondiale. Quella è la ragione per la quale – nonostante i suoi problemi legali e la sua personalità polarizzante – egli mantiene ancora un leggero vantaggio nei sette Stati ‘oscillanti’ che decideranno le elezioni.








[1] Michael Boskin è docente a Stanford e passato Presidente del Comitato dei Consiglieri economici del Presidente repubblicano Bush (padre), ha fama di conservatore che nel passato ha contribuito a mettere in evidenza errori nelle stime ufficiali di inflazione. Questo articolo mi pare utile per comprendere perché – oltre ai temi della situazione internazionale – la partita tra Biden e Trump sia effettivamente aperta.

[2] La connessione nel testo in inglese è con uno studio della Federal Reserve di New York del 6 febbraio scorso. Sintetizzarlo non sarebbe semplice, ma lo segnalo perché i dati sono effettivamente rilevanti, in particolare in riferimento all’indebitamento ed alle insolvenze tra i creditori più giovani.







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